Las constelaciones del sistema solar

¿Para qué sirven las constelaciones?

Durante el día, podemos ver el Sol, pero el brillante cielo diurno nos impide ver la mayoría de los demás objetos del cielo (algunos días se puede ver la Luna durante el día, y si sabes dónde mirar, a veces también puedes ver Venus).

En esta primera animación, vemos el Sol bajo en el horizonte este al amanecer, alrededor de las 7 de la mañana, y está en Virgo. Cuando la animación avanza, tanto el Sol como Virgo se mueven desde su posición baja en el horizonte este hasta un punto más alto hacia el sur al mediodía (ten en cuenta que la animación es un poco engañosa, las estrellas y el Sol deberían parecer moverse al mismo ritmo). Por último, en el último fotograma, tanto el Sol como Virgo se han puesto en el horizonte occidental a las 6 de la tarde.

Si pudieras ver el Sol y las estrellas simultáneamente, verías que durante el transcurso de un día, el Sol estaría dentro de una constelación (para ser más específicos, una de las constelaciones del Zodíaco). Para ser aún más específico, date cuenta de que las constelaciones están formadas por estrellas lejanas en el fondo, así que cuando decimos que el Sol está “dentro” de una constelación, queremos decir que estamos viendo el Sol en proyección delante de un grupo específico de estrellas lejanas.

Constelación de Orión

Publicado: Lunes, 10 de marzo de 2008La riqueza del cielo estival queda ejemplificada por el esplendor de la Vía Láctea. Desde el horizonte septentrional de Perseo, pasando por la constelación en forma de cruz de Cygnus, hasta Sagitario en el sur, la Vía Láctea está repleta de riquezas. Esta riqueza incluye cúmulos estelares, nebulosas, estrellas dobles y estrellas variables.

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Es la nebulosa de Orión, uno de los mayores espectáculos telescópicos que ofrece el cielo nocturno. Con prismáticos, aparece como una mancha de luz difusa. Al contemplar esta maravillosa nube resplandeciente, se contempla la creación misma, ya que dentro de este resplandor luminoso están naciendo estrellas.

Orión es el punto focal de un impresionante conjunto de estrellas y constelaciones brillantes. El cinturón apunta hacia abajo y a la izquierda, hacia una brillante estrella blanca: Sirio, la estrella más brillante del cielo nocturno, líder de la constelación Canis Major el Gran Perro. Sirio siempre deslumbra, pero la estrella cautiva especialmente cuando se sitúa cerca del horizonte. Durante el invierno, la refracción atmosférica hace que Sirio resplandezca en un arco iris de colores: una bella visión con prismáticos o un pequeño telescopio.

Constelación de estrellas

Se denomina constelación a un grupo de estrellas del cielo que forman un determinado patrón. A veces, este patrón es imaginario. Cuando el cielo está despejado, estas estrellas pueden verse desde la Tierra sin necesidad de telescopio.

Hay 88 constelaciones con nombre, y adoptan muchas formas, como criaturas mitológicas, animales, personas y objetos. El nombre se suele dar en función de la forma que adoptan las estrellas más brillantes de la constelación. Algunas de estas formas son mucho más evidentes que otras. A veces hay una forma más pequeña distinguible dentro de la constelación a la que también se le da un nombre, esto se conoce como asterismo.

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Antes de que se inventara la brújula, la gente utilizaba las estrellas para orientarse, sobre todo cuando navegaban por el océano. Utilizaban una constelación llamada Osa Menor para identificar la ubicación de Polaris, también conocida como la Estrella Polar. Esto les permitía calcular su latitud y saber en qué dirección viajaban. Este mapa del cielo también se utilizaba como calendario aproximado.

Lista de constelaciones con imágenes

Una constelación es un grupo de estrellas que parecen formar un patrón o una imagen, como Orión el Gran Cazador, Leo el León o Tauro el Toro. Las constelaciones son patrones fácilmente reconocibles que ayudan a orientarse en el cielo nocturno. Existen 88 constelaciones “oficiales”.

No necesariamente. Cada constelación es un conjunto de estrellas que se distribuyen en el espacio en tres dimensiones: las estrellas se encuentran a diferentes distancias de la Tierra. Las estrellas de una constelación parecen estar en el mismo plano porque las vemos desde muy, muy, lejos. Las estrellas varían mucho en tamaño, distancia a la Tierra y temperatura. Las estrellas más débiles pueden ser más pequeñas, estar más lejos o ser más frías que las estrellas más brillantes. Del mismo modo, las estrellas más brillantes no son necesariamente las más cercanas. De las estrellas de Cygnus, el cisne, la más débil es la más cercana y la más brillante, la más lejana.

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La mayoría de los nombres de constelaciones que conocemos proceden de las antiguas culturas de Oriente Próximo, Grecia y Roma. Identificaban grupos de estrellas como dioses, diosas, animales y objetos de sus historias. Es importante comprender que éstas no fueron las únicas culturas que poblaron el cielo nocturno con personajes importantes para sus vidas. Culturas de todo el mundo y a lo largo del tiempo -nativos americanos, asiáticos y africanos- han hecho dibujos con esas mismas estrellas. En algunos casos, las constelaciones pueden haber tenido un significado ceremonial o religioso. En otros casos, las agrupaciones de estrellas ayudaban a marcar el paso del tiempo entre la siembra y la cosecha. Hay 48 constelaciones “antiguas” y son las agrupaciones de estrellas más brillantes, las que se observan fácilmente a simple vista. En realidad hay 50 constelaciones “antiguas”; los astrónomos dividieron una de las constelaciones (Argo) en 3 partes.

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